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Skeps apícolas: el arte perdido de las colmenas tejidas

¿Qué es una skep?

Es un estilo tradicional de colmena que se utilizó durante siglos, sobre todo en Europa. Tienen la forma de un dedal o una maceta invertida, con la parte superior redondeada y la inferior abierta. Las hay de varias formas y estilos, cada una lo bastante grande para albergar una colonia de abejas melíferas.

Para fabricar una skep, el apicultor recoge varias hebras de paja, hierba seca o caña. Luego las agrupa formando una cuerda gruesa, atándolas con fuerza si es necesario. La cuerda resultante se enrolla, vuelta a vuelta, y se le da forma de cesta, que se ata con más hebras resistentes.

Dependiendo de las costumbres locales, algunos apicultores forraban sus skeps con arcilla o estiércol y lo dejaban secar y endurecer. Esta capa adicional reforzaba las paredes y protegía a la colonia de la lluvia y las corrientes de aire frío. Por otra parte, algunos apicultores hacían los skeps enteramente de barro.

El skep tenía una abertura, normalmente cerca de la base, para que las abejas entraran y salieran. Si no había ningún agujero, el apicultor simplemente utilizaba una cuña para elevar un lado del skep lo suficiente para permitir el paso de las abejas. Los apicultores solían condimentar los nuevos skeps con melisa o alguna otra hierba atractiva para las abejas, con el fin de atraer a las nuevas colonias.

Los propietarios de viviendas guardaban las abejas en refugios llamados boles. Antes de que se generalizara el uso del azúcar comercial, era habitual que las familias, sobre todo en el norte de Europa, tuvieran una colmena de abejas para obtener miel y cera. Colocaban los skeps hechos a mano en bancos, rocas, esteras tejidas a mano o cualquier lugar plano disponible.

Debido a su fragilidad, las familias adineradas solían construir pequeñas hendiduras en las paredes exteriores de sus casas para protegerlas. Estas plataformas se llamaban troneras y ofrecían protección adicional contra el viento y la lluvia. Hoy en día todavía existen muchas, recuerdos de tiempos pasados.

Las abejas eran menos populares en Norteamérica.

Los historiadores coinciden en que lo más probable es que las primeras abejas melíferas que llegaron a las colonias norteamericanas hicieran el viaje transatlántico en skeps de paja. Pero una vez que las abejas se establecieron en el Nuevo Mundo, los apicultores utilizaron el material que tenían más a mano: la madera.

Algunos guardaban sus abejas en cajas de madera, mientras que otros simplemente arrancaban largas secciones de cualquier árbol que albergara una colonia de abejas. El apicultor colocaba estas secciones -conocidas como gomas- en un extremo y atendía a las abejas a ras de suelo. Algunas personas siguen utilizando gomas en las zonas rurales del país.

Cómo gestionaban los apicultores los skeps

La mayoría de las veces, los apicultores poblaban los skeps con colonias de abejas salvajes, pero también podían trasladar colonias de un skep a otro. Sin embargo, la extracción de la miel y la cera de un skep era más complicada que en las colmenas modernas, y requería la destrucción del skep para sacar la miel.

En la actualidad, el uso de skeps ha disminuido significativamente debido a la popularidad de colmenas de madera y plástico. Sin embargo, algunos apicultores modernos han vuelto a adoptar el uso de skeps debido a su estética y su impacto ambiental reducido.

Un skepper es el nombre que se le da a un artesano que construye skeps, algo similar a un carpintero o un tejedor. La práctica de mantener a las abejas en los skeps se conoce como skepping.

La época de cosecha era traumática para las abejas y sus cuidadores. En el pasado, la recolección de la miel era mucho más cruda que en la actualidad, y los apicultores a menudo mataban a sus abejas para obtenerla. La historia muestra varios métodos brutales de recolección, como quemar azufre para matar a las abejas, sumergir los panales en agua para ahogarlas, o prensarlos para extraer la miel. Con el tiempo, se desarrollaron técnicas menos destructivas, como la construcción de alzas de miel que permitían a las abejas almacenar miel por encima del nido de cría y cosechar la miel sin matar a las abejas.

Además, mantener abejas en skeps presenta otros inconvenientes.

Los skeps son pequeños y frágiles, lo que significa que solo pueden albergar una pequeña colonia, y estas colonias tienden a enjambrar con frecuencia y tienen problemas para mantenerse calientes. También son vulnerables a los

daños causados por el viento, la lluvia y la nieve, por lo que deben ser cambiados con frecuencia. Además, son fácilmente atacados por pájaros y mamíferos hambrientos que pueden consumir la miel, la cría y los adultos. En general, el uso de skeps es menos común en la actualidad debido a las limitaciones y dificultades asociadas con su uso, y se prefieren otras formas de colmenas modernas.

¿Es legal la apicultura skep?

La legalidad de la apicultura skep varía dependiendo de la jurisdicción. La mayoría de las normativas no mencionan específicamente la palabra «skep», pero muchas prohíben cualquier tipo de colmena que no tenga marcos móviles. Es importante leer detenidamente las normativas de su provincia o estado antes de iniciarse en la apicultura skep.

Uno de los principales motivos por los cuales las autoridades agrícolas desaconsejan el uso de colmenas skep es porque es difícil inspeccionar adecuadamente el nido de cría para detectar enfermedades como la loque americana y la loque europea. Los funcionarios de agricultura buscan mantener el paisaje libre de enfermedades para evitar daños a la productividad agrícola.

Es importante consultar las normativas agrícolas antes de iniciar cualquier proyecto de apicultura, y no confiar en rumores o información no oficial. Si tiene alguna duda, es mejor preguntar a alguien del departamento de agricultura para asegurarse de cumplir con las normativas vigentes.

Aunque la apicultura skep pueda ser legal en algunas áreas, no es recomendable para principiantes en la apicultura. Los skeps limitan la capacidad de ver y examinar el nido de cría, la reina y el comportamiento de las obreras, lo que es esencial para aprender sobre las abejas. Es mejor esperar a estar preparado antes de intentar la apicultura skep.

Además, aunque las skeps son un símbolo popular en las artes, su uso como colmenas se ha desplazado a opciones más modernas y eficientes para proteger a las abejas de enfermedades y amenazas. Es más recomendable utilizarlas como adornos de jardín o decoración del hogar.

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