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Fidelidad floral: Secretos de las abejas

Aunque las abejas melíferas son polilécticas, lo que significa que visitan muchas especies diferentes de plantas con flores, también muestran fidelidad floral, lo que significa que una abeja visita sólo un tipo de flor en cualquier viaje de búsqueda de alimento. Si hay suficientes flores de un tipo disponible, la abeja seguirá visitando ese mismo tipo de flor durante todo el día.

La fidelidad floral es una de las principales razones por las que las abejas melíferas son tan buenas polinizadoras de los cultivos agrícolas. Cuando son liberadas en un manzanar, por ejemplo, las abejas melíferas se limitan a trabajar las manzanas; prestan poca atención a las malas hierbas que florecen a los lados del campo o que crecen entre las hileras.

La mayoría de las abejas autóctonas -aunque son excelentes polinizadoras por derecho propio- se alimentan de todo lo que encuentran a su paso, ya sean manzanas, dientes de león o cardos. Sin embargo, las abejas nativas tienden a visitar más flores por minuto que las abejas melíferas, lo que compensa en parte el hecho de ser ratas empacadoras de polen.

Estos dos patrones diferentes de búsqueda de alimento van de la mano con las diferentes distancias de vuelo. Las abejas de la miel pueden volar distancias muy largas, lo que les permite seguir buscando el mismo tipo de flor y, por consiguiente, polinizar grandes extensiones de monocultivos. Las abejas autóctonas sólo vuelan distancias muy cortas, por lo que se ven obligadas a alimentarse de todo lo que encuentran en su radio de acción. (Se puede pensar en las abejas de la miel como obsesivas/compulsivas y en las abejas nativas como pragmáticas).

Desde la perspectiva del apicultor, la fidelidad floral permite la producción de mieles varietales. Si las abejas buscaran al azar, sería mucho más difícil cosechar una variedad reconocible.

El inconveniente de la fidelidad floral para las abejas melíferas es el siguiente: si el cultivo que trabajan tiene polen de baja calidad, la mayor parte del polen que entra en la colmena durante el periodo de floración de ese cultivo tendrá la misma baja calidad. O si el cultivo ha sido tratado con un pesticida sistémico que reside en el polen, las abejas recibirán una dosis extra elevada del pesticida.

Las abejas autóctonas que mezclan sus fuentes de polen mientras buscan alimento tienen más posibilidades de llevarse a casa una «dieta equilibrada», que no esté tan cargada de pesticidas.

La fidelidad floral también se conoce como consistencia floral, fidelidad a las flores y otros nombres similares.

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