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El riesgo de transmisión de enfermedades a las abejas autóctonas a través del polen

Al estudiar los pesticidas presentes en el polen, siempre he sentido curiosidad por la posibilidad de que el polen también sea portador de organismos patógenos. De hecho, un nuevo estudio publicado el 22 de diciembre en PLoS ONE confirma mis peores temores: que el polen puede ser una importante vía de infección vírica de las abejas melíferas controladas a las abejas silvestres autóctonas.

Los autores del estudio examinaron los cuatro virus más comunes en las abejas melíferas norteamericanas -el virus de las alas deformadas, el virus de la cría de sacro, el virus de la célula reina negra y el virus de la abeja de Cachemira-, además del virus de la parálisis aguda israelí, que suele aparecer junto con el trastorno del colapso de las colonias. Se plantearon una serie de preguntas sobre la transmisión de enfermedades de abeja a abeja y pusieron en marcha una serie de experimentos para responderlas.

Encontraron once especies de polinizadores silvestres en Pensilvania, Nueva York e Illinois que portaban al menos algunos de los virus. Era mucho más probable que estos virus aparecieran en polinizadores silvestres que vivían cerca de colmenares que se sabía que estaban infectados con los diversos patógenos.

Las pruebas realizadas tanto en el polen como en las propias abejas mostraron que, en muchos casos, las recolectoras libres de enfermedades transportaban cargas de polen que contenían enfermedades víricas, especialmente el virus de las alas deformadas y el virus de la cría en sacro. Este hallazgo indica que el propio polen puede ser capaz de transmitir la enfermedad de una abeja a otra, sin necesidad de que una abeja infectada transmita el virus directamente a otra. Al igual que los virus humanos que sobreviven en los pomos de las puertas, estos virus de abeja parecen sobrevivir en los granos de polen.

En otros experimentos, se demostró que las abejas melíferas y los abejorros mantenidos en invernaderos se transmitían entre sí el virus de la parálisis aguda israelí simplemente forrajeando en las mismas flores. La enfermedad se transmitía libremente en ambas direcciones, de abejas melíferas a abejorros y de abejorros a abejas melíferas.

Los autores señalan que no se conocen con exactitud los mecanismos de transmisión de la enfermedad a través de las flores y el polen, y que se necesitan más estudios para saber si las plantas hospedadoras desempeñan un papel más importante en la transmisión de la enfermedad que el de meros portadores físicos. Mientras tanto, es importante que los apicultores comprendan el impacto que las abejas enfermas pueden tener en las poblaciones de polinizadores silvestres. La salud de las abejas melíferas debe ser una prioridad si queremos mantener la salud o quizá la propia existencia- de las poblaciones de polinizadores silvestres.

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